Ácido butírico

El ácido butírico (del griego clásico: βούτῡρον, que significa “mantequilla”), también conocido bajo el nombre sistemático de ácido butanoico, abreviado BTA, es un ácido carboxílico con la fórmula estructural CH3CH2CH2-COOH. Las sales y ésteres del ácido butírico se conocen como butiratos o butanoatos. El ácido butírico se encuentra en la leche, especialmente en la leche de cabra, oveja y búfala, en la mantequilla, el queso parmesano y como producto de la fermentación anaerobia (incluso en el colon y como olor corporal).

ácido butírico olor mantequilla

El ácido butírico está presente en vómito humano y es el responsable de ese mal olor.  Tiene un olor desagradable y un sabor acre, con un regusto dulzón similar al éter. Los mamíferos con buenas capacidades de detección de olor, como los perros, pueden detectarlo a 10 partes por mil millones, mientras que los humanos solo pueden detectarlo en concentraciones superiores a 10 partes por millón.

El ácido butírico se observó por primera vez en forma impura en 1814 por el químico francés Michel Eugène Chevreul. En 1818, lo había purificado lo suficiente como para caracterizarlo. Sin embargo, Chevreul no publicó sus primeras investigaciones sobre ácido butírico; en cambio, depositó sus hallazgos en forma de manuscrito con el secretario de la Academia de Ciencias en París, Francia. Henri Braconnot, un químico francés que también estaba investigando la composición de la mantequilla,publico sus hallazgos similares a Chevreul lo que dio lugar a disputas sobre el descubrimiento.

Ya en 1815, Chevreul afirmó que había encontrado la sustancia responsable del olor a mantequilla. En 1817, publicó algunos de sus hallazgos sobre las propiedades del ácido butírico y lo denominó. Sin embargo, no fue hasta 1823 que presentó las propiedades del ácido butírico en detalle.  El nombre de ácido butírico proviene de la palabra latina para mantequilla, butyrum (o buturum), la sustancia en la cual el ácido butírico se encontró por primera vez

El ácido butírico se usa en la preparación de varios ésteres de butirato. Los ésteres de ácido butírico de bajo peso molecular, como el butirato de metilo, tienen aromas o sabores en su mayoría agradables. Como consecuencia, se usan como aditivos alimentarios y de perfumes. También se usa como suplemento alimenticio para animales debido a la capacidad de reducir la colonización bacteriana patógena.

Debido a su potente olor, también se ha usado como aditivo para el cebo de pesca. Muchos de los sabores disponibles comercialmente utilizados en cebos de carpa (Cyprinus carpio) usan ácido butírico como su base de éster; sin embargo, no está claro si los peces son atraídos por el ácido butírico en sí o las sustancias que se le agregan.

La sustancia también ha sido utilizada como una bomba fétida por la Sea Shepherd Conservation Society para desbaratar a las tripulaciones de caza de ballenas japonesas, así como por los manifestantes antiabortistas para interrumpir las clínicas de aborto.

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